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谈Linux市场现况与发展
 

【作者: 羅傑】2000年07月01日 星期六

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前言

如果说Linux是这几年来信息业界除网络外最受瞩目的焦点,恐怕一点也不为过。乘着因特网的翅膀,Linux持续在全球各地发烧蔓延,不仅技术人员汲汲钻研于其中,产业界与投资界也都在思考,要将Linux推至何种境界,如何运用Linux创造出新的商业模式,或者直接寻找具有投资价值的明星标的。植基于「开放原始码」(Open Source Code)的观念所发展出来的Linux,可说与因特网的开放本质不谋而合,但却也是这个特性,使得习于过去软件产业经营模式的社会大众,对Linux相关公司前景打上问号。更重要的是,Linux起源自许多散布在世界各地的程序高手与学术中人,大厂如微软、英特尔、IBM的态度,将对Linux的发展具有关键影响。


开放原始码为Linux概念的核心

谈到Linux,就不能不提到日前来华访问的理查德史托曼(Richard Stallman)和自由软件基金会(Free Software Foundation;FSF)。此处强调Free是「自由」,而非不用花钱的「免费」软件,也就是您可以自由流通软件,并附上原始码。且在「一般公共授权」(General Public License;GPL)之下,必须在软件修改后,再以开放原始码方式继续流通。


自由软件的精神在于让每个人可以自由地取得、使用、散布、修改原始码,提供大家互相激荡思维,分享成果的机制。这样的精神,在因特网时代里发挥的淋漓尽致。1991年Linus Torvalds将Linux放到网络上的讨论区,就是鲜明的例证。因为来自网友的热烈反应,使得Linux的发展速度超出Torvalds原先的预期。


史托曼认为,自由软件就是要将软件产业从版权的桎梏中解放出来,人人都有取得软件的自由,如同有权利呼吸一样。他甚至不反对别人把他的软件拿去营利,但前题是必须开放原始码。或许是史托曼的主张一向不在软件产业的主流中,即使现在一些Linux相关公司,或多或少并非完全遵守自由软件的精神。日前史托曼在来华的记者会上,即清楚地与Linux公司的商业行为划清界限,这也突显了理想与商业现实间,仍有待Linux寻找出平衡点。


假如Linux发展必须依赖开放的网络社群参与,不再有所谓知识产权的封闭观念,可预见的是,软件的销售不再是Linux公司营收的主要支柱。具备系统整合能力的加值经销商(Value Added Reseller;VAR),可以提供整合、咨询或教育训练做为营收来源;此外亦可从协助计算机制造商将Linux移植(porting)到不同平台而获得收入;或是研发特定用途的Linux相关产品。


理想与现实的平衡 仍待考验的商业模式

根据顾问公司Booz-Allen & Hamilton分析Linux业者的营收来源,可分为3个方向:硬件、软件、提供支持服务。虽然Linux是源自Unix,但两者却有截然不同的产业生态。以Unix系统而言,包括IBM、升阳、惠普、康柏都各自有其平台上的Unix产品,提供客户从操作系统到应用程序的解决方案。反观Linux则是以英特尔(Intel)架构,开放原始码的环境来发展的,因此若欲从硬件平台提供差异化的Linux产品并非易事,即使是前述计算机大厂,未来在Linux的经营模式势必仰赖技术支持与客户服务。不过Linux业者倒是可以在某些利基产品取得优势,例如最近流行的信息家电(Information Appliance;IA)产品。因为Linux较精简、开放、以及成本低的特性,非常适合用于IA嵌入式系统,因此像是Lineo的Embedix,及Lynx的Blue Cat皆以此为专攻领域。


目前大多数Linux业者以扮演软件开发者居多数,除了推出自己的发行版之外,以提供中间件(middleware)、开发工具、编译程序(compiler)等附加价值的产品为大宗。因为在开放原始码的观念下,单靠销售发行版的收入并无法支撑营运。另外一种营收模式为移植应用程序到不同的平台,特别是原先用于Windows环境者,因为假如没有足够的应用程序,对于位居第一线的独立软件供货商(Independent Software Vendor;ISV)采用Linux的速度便会减缓。


最后一种营收来源,也是目前许多Linux公司所标榜的─提供支持服务。既然工具本身的价格已经压得很低,但是却另有高度的整合需求,例如可以针对高阶用户推出Linux转钥解决方案(Turnkey Linux Solution)。此外,公司亦可运用网络的开放特性,建立开发者社群,以扩大所提供支持服务的纵深。


以目前全球知名的Linux公司进行分类,Red Hat、Corel、Caldera、SuSE、TurboLinux均有自己的发行版,同时也提供技术咨询与支持服务。Lineo、Lynx、MontaVista是专攻嵌入式软件领域,VA Linux及Linuxcare以提供企业Linux解决方案为主,此外还有销售Linux系统及廉价Linux计算机的通路业者LinuxMall及Linux Store,前述两家公司已于日前宣布合并。


摊开几家已在那斯达克挂牌交易Linux公司的财务报表,有几家在最新1季的营收表现都不错。像Caldera最近1季(2000年1~4月)营收为136万美元,较去年同期成长180%;VA Linux营收则为3,460万美元,整整较去年同期成长700%,Red Hat也是成长不少。不过在营收成长的亮丽数字下,各家上市Linux公司都难逃亏损的命运。显示各家业者对于经营模式,如何拿捏开放原始码理念的尺寸,仍处于摸索的阶段。


众星力拱Linux 网络平台决胜负

自从今(2000)年4月中那斯达克重挫之后,连带一些Linux相关公司的股价风光不再,纷纷从IPO时的高价大幅下跌,使得投资大众将对于网络公司的疑虑扩散到Linux公司身上,大家对于「免费」软件(实际上并非免费)的经营模式打上问号。然而,数字说明一切,根据IDC统计,1999年服务器操作系统市占率分布,微软的NT以38%居首位,而Linux已从98年的16%升至99年的25%紧跟在后。由此可知,即使在微软掌控的操作系统市场中,凭借着因特网无孔不入、无远弗届的特性,Linux亦闯出一片江山。正因为Linux的应用日渐增多,世界大厂从硬件的英特尔、超威(AMD),到系统业者IBM、康柏、惠普、戴尔,或以投资之名义,或以开发支持Linux的产品,宣示拥抱Linux。


英特尔可以说是其中最积极的大厂之一,它对于Linux相关公司非常有兴趣,投资的公司包括Red Hat、VA Linux、eSoft、TurboLinux、SuSE、Lynx,同时也不断发表可用于英特尔下一代高阶芯片Itanium的Linux开发工具。


康柏则是最早支持Linux的系统厂商,根据IDC的统计,1999年第4季Linux服务器出货量的市占率,康柏以25%为最多。IBM以10%居次,惠普及戴尔皆为7%。从今年开始,我们更可以嗅出各家系统业者在Linux战场硝烟四起。IBM于日前宣布倾全力支持Linux,服务器产品从RS/6000、AS/400、Netfinity到S/390,也将推出内建Linux系统的笔记型及桌面计算机,而在新推出的软件WebSphere亦支持Linux,同时还要挹资赞助Linux相关训练与认证课程。


结语

在PC时代中,Wintel的架构决定一切。但也就是因为Wintel架构太过成功,以致于忽略了因特网蕴藏的丰沛能量。英特尔率先脱离Wintel架构,致力于让IA-64架构可以支持各种操作系统,且最近已不再自限于半导体公司的角色。微软在PC的世界中可以说是独占的地位,亦亟思在后PC时代挣得一席之地。


Linux的机会呢?传统的PC与服务器市场里,Linux在效能、价格、稳定度上,都获得不错的评价。但是迎面而来的竞争对手,从中低阶的Windows到高阶的Unix,均有其使用背景及市场实力,短期内难以撼其地位。既称之为「后PC时代」,顾名思义,PC不再是唯一的竞争思维,因特网才是最终的目的,Linux与其它操作系统的主战场,将不再是PC,而是所有能连上网络的平台。因因特网而起的Linux,将运用网络开放特性加速其扩散速度,登上主流操作系统之列。


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