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微軟自主開發平板終端 突顯硬體重要性
Surface、iPad正面交鋒

【作者: 江之川】   2012年12月07日 星期五

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Microsoft公司,在智慧手機與平板終端上,始終處於苦苦追擊的狀態,跑在前面的蘋果電腦和Google,其iOS和Android,把整條戰線一路從智慧手機一路較勁到平板;蘋果高喊邁入後PC時代,似乎是要眾人逐漸忘記PC、大步邁入科技新世紀。而對此,微軟怎麼想?


蘋果電腦憑藉著iPad開發出龐大的平板電腦商機,引領出另一波科技潮流,第一代iPad推出,在短短一年左右就達到100億美元銷售額,如今整個平板市場,蘋果拿下六成以上。


今年六月份開始,可以看到眾多廠商推出自主開發的平板電腦機型,最引人注目的當然首推微軟,一口氣推出兩款自有品牌(表1)?Surface?──?Surface for Windows RT?(ARM架構),以及?Surface for Windows 8 Pro?(x86架構);緊接著,Google也發表並開賣了自有品牌的平板終端?Nexus 7?。


微軟對蘋果在平板終端上名利雙收,多少感到不是滋味,原因在於平板概念原本在十年前是由比爾蓋茲提出的,雖然也曾經試作過,但是品質和效能並不好,加上當年平板電腦的規格跟筆記型電腦沒有太大差異,因此市場買氣低迷。


現在的平板因為iPad出現了新的面貌,觸控螢幕的操作方式、以及有大量可下載的應用軟體所帶來的高度使用樂趣,不僅重新復活過來,而且還威脅到個人電腦的市場,在筆記電腦換購低迷之際,讓使用者有新選擇。蘋果積極以平板主導進入後PC時代,微軟只能跟著加入戰局,解決在個人電腦作業系統成長出貨量的遲緩。


微軟:平板是PC+時代

雖然也投身其中,微軟看待平板跟蘋果看待平板,觀點相當不同。微軟的營運執行長Kevin Turner在七月的全球微軟夥伴大會上指出:蘋果錯了!平板是?PC+的時代?──他的意思就是:平板是PC的延伸產品。而蘋果方面,則是努力要釐清PC和平板的不同、直稱平板視為後PC時代的產物。



圖一
圖一

從兩款Surface機型的設計上看來,確實也印證了微軟的主張。Surface跟iPad相比,螢幕尺寸較大、而且準備了可吸附鍵盤的外殼,鎂合金材質的外科,透過磁力可吸附在外殼上鍵盤,被視為一個可能在市場上取勝的關鍵,因為以鍵盤進行輸入仍然迎合商務人士的需求。微軟的平板並沒有拋棄鍵盤,甚至仍主張滑鼠、鍵盤、手寫筆等,不僅不是障礙,跟觸控一起搭配使用,更能毫無障礙地穿梭於PC和平板兩個世界。


在智慧手機上,微軟打的算盤是更進一步利用作業軟體Windows這個資產,以對抗正當紅的iOS和Android。跟以前按照產品分別作業系統核心,如Windows NT、CE等,之前推出的Windows Phone 7核心跟Windows CE相同,但秋天就要推出的Window Phone 8,將採用與Windows 8採用相同的核心,也就是NT核心。


好處是,兩者將擁有共同的網路、安全系統、媒體與網頁瀏覽技術、以及互通的檔案系統。這樣一來可以實現統一的開發平台,PC、平板和手機間的應用程式,可以經過簡單修改就可以跨平台使用。


台灣ODM企業的身影

微軟能直接投入生產硬體終端產品Surface,台灣的ODM企業在背後的支持功不可沒,而像這樣──以自有的服務,搭配台灣ODM企業的設計生產協助──的時代,已經變得更加明確。


包括像以提供網路書店服務著名的Amazon,原來並沒有硬體的設計製造能力,電子書Kindle Fire就是由廣達代工;最大的社群網站臉書Facebook,也在打算推出臉書手機而找上台灣的HTC。這次微軟的Surface,也有台灣OEM廠商和碩在背後的支持。


最後我們回來檢視微軟在自有品牌的投入和諸多業務上的調整,能有多少勝算和回報,恐怕當中還有令人憂心之處。首先,跟蘋果總是一意孤行地主導軟硬體和內容服務的模式不同,以軟體為核心服務的微軟多年來仰賴許多ODM/OEM廠商的關係,彼此分工明確,然而現今的iPad能在市場上大放異彩,至少證明了一件事:就是軟體和硬體一起開發設計是有好處的。微軟跟著一樣推自有品牌,等於也要冒著跟客戶競爭的風險。


其次,就是利潤能有多少。打打算盤,這一點也不免有些擔憂。因為iPad已經擁有一個明顯的經濟規模,要跟它競爭的確很辛苦。加上Surface RT版本內建Office軟體,對商務人士而言是好消息,但是授權金成本高,讓初期產品的整體價格競爭力減弱。新一代iPad的成本具平均估算在三百美金左右(16G+WiFi),但Surface RT得話包含OS授權利金就要四百美元以上。


跟微軟一樣差不多時間推出自製的平板終端的還有Google,?Nexus 7?是一個比較規格上比較輕巧的產品(表1),定位上似乎比較接近Kindle Fire。如果說微軟也開發硬體是為了要保住Windows OS的佔有率,那麼Google就是要保住搜尋服務的佔有率了。


傳言蘋果可能在iPhone或iPad上排除Google,而蘋果跟合作對象說bye bye並不是沒發生過(如Flash)。從微軟到Google的例子看來,軟體或網路功能做得再好,也不能忽視接取軟體和網路的硬體;而從這一點看來,硬體的重要性,讓擁有豐厚代工技術和經驗的台灣ODM廠商,有了絕佳的生意機會。


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