网络进入人们的世界,大约有二十多年的时间了,如今它改变了许多事,其中的一个面向是将许多产业被逼入绝路,只因有太多免费却又不输「专业」的数字内容可在网络上取得,包括音乐、新闻、杂志、影片和应用程序等等。

虚拟网络对出版及音乐这些行业所带来冲击,会同样发生在实体的世界中吗?未来学大师、「第三次工业革命」概念的创立者Jeremy Rifkin肯定地说:「会!但前提是『物联网』要先成型。」

物联网一词,近年来谈的是沸沸扬扬,大多从科技或智能应用的角度切入来看,但同样谈物联网,Jeremy再次要颠覆大家的看法,他认为物联网是补救资本经济导致永续生存危机的一个机会,因为它将延伸信息网络的影响力到实体世界,让「共享」、「合作」成为普世性的价值。

在他的新书《The Zero Marginal Cost》(零边际成本)中,提出了一个深刻的观点,那就是资本经济模式中,卖方总是试图找到新科技来提高生产力、降低生产与分配的边际成本,以便提供更廉价的产品,吃下更大的市场;但从信息网络到物联网的科技发展,最终可望将零边际成本降低到几乎等于零,结果呢?

从卖方的角度看,商品与服务的有价性将愈来愈低,而今日的市场巨人可能不再举足轻重;从买方的角度看,拜科技应用门坎降低之??,愈来愈多人从消费者(Comsumer)转变为生产型消费者(Prosumer),或是Maker、Startup。

看来,买方与卖方的角色将愈来愈模糊,但想跨越虚拟世界的鸿沟走到实体世界,仍然需要一步步先将物联网的基础建设架构起来。Jeremy描绘的物联网世界是横跨信息网络、能源网络和物流运输网络等三大骨干的虚实融合体系,而当这三个网络终于汇流成一个无分彼此的系统时,信息产品的近零边际成本效应就会延伸至实物产品。

这是一个很大的工程,但正在快速的发生中。以欧洲来说,上百万中小企业、自有房屋的建筑已被转化为微型再生能源(太阳能、风力为主)电厂;当这些小型的参与者以合作的方式联系在一起,一起生产并分享再生型式的电力时,已威胁到传统大型电力企业的存在地位了。

然而,最关键处还是经济型态的转变。在资本市场中,企业往往汲汲于垂直性资源的整合,把一切都放在一个屋檐下来达到规模经济;但在「众生平等」的虚实网络平台上,提供了横向性的资源串连环境:只要有人「发愿」,就有人来结缘,让这个「愿」能开花结果,而且又快又甜美!

总而言之,当「创造性活动」的边际成本趋近于零,一个理想中的乌托邦社会将有机会诞生。在这个社会中,人们的Mindset(心态)将从竞争性的思考转变为共享性的态度;从个人利益的追逐转变为社会幸福的协同创造。

平心而论,我们多数人的生活已够好了,是该为下一代好好做些打算了。

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