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USB3.0太子登基之战
超速狂潮

【作者: 朱致宜】2010年02月23日 星期二

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只有火车的时代,我们不知道原来台北和高雄可以纳入一日生活圈,高铁用它的高速,改变了人们行动的模式。那,你可曾想过,文件传输的速度如果提高10倍,我们的信息行为会有什么改变?



华硕旗下N系列笔电已经配备USB3.0,HP、富士通的笔电也已通过USB-IF(USB Implements Forum)认证,Seagate、WD大推外接式硬盘;PQI、Supertalent则抢了随身碟的先机,这些,都是市场上,你我都可以买到的「商品」。



USB3.0已经不是一个空泛的概念,也不是离我们遥远的芯片与制程;很快地,他将取代我们生活中无所不在的USB2.0,甚至,它将跨越计算机产业与消费性电子的鸿沟,和高铁一样,因速度而改变我们的生活。



全球27亿子民 USB王朝接棒引人注目


CES,一向备受瞩目的美国消费性电子大展,2010年更被视为景气是否复苏的指针。今年在拉斯韦加斯展场南馆,正中央矗立着USB-IF展示摊位,USB3.0以一介传输接口之姿,挤身CES的热门话题。



USB3.0为甚么这么夯?那得先看看他老爸是何许人也。



USB3.0系出全世界最为通用的传输接口-USB,经过1.0与1.1时代,由2.0取得空前的成功。根据研究机构In-Stat统计,2007年,全球有27亿台USB装置,也就是,每个「活着」的中国人,左手右手各有一个USB装置!



《图一 2010年CES大展,USB3.0挤身热门话题,祥硕科技与USB-IF互动良好(photo/祥硕)。》


芯片厂竞争激烈


改朝换代大洗牌


虽然USB王朝版图辽阔,但对后进产品来说,USB2.0仅480Mbps的传输速度,让它们宛若拉风跑车驶在泥泞地、无法施展完整效能,叛心早已蠢动。



2008年,USB-IF公布USB3.0规格,以比2.0快10倍的速度,也就是每秒传速可达5Gpbs的惊人表现,吸引老牌新秀前仆后继地投入战场,期待USB3.0以血统纯正的太子之姿,登基继承王位。



商机人人嗅得到,在USB从2.0跨入3.0的阶段,产业链上游的芯片制造商,发生剧烈的洗牌现象。主机端战况较为单纯,仅脚程快的NEC稳定出货,不过,Fresco已经接获台厂订单准备量产,祥硕也积极在主机端布局,预计推出相对低价的主机端芯片,届时,厮杀在所难免。



Device端这边,战火早从2.0时代一路延烧至此,还多了许多没见过的新面孔。



较早发布产品的外商如美商芯微、日商富士通微电子,2.0时代并未投入战局;而台厂更有许多「硬底子」的厂商大举入侵,如华硕为大股东的祥硕科技、威盛集团旗下的威锋电子。反观长期耕耘USB领域的厂商,过往坐大的联阳、安国,尚无实质动静,仅同属老牌的创惟、旺玖积极跟上同业脚步。这些厂商各有利基,激烈竞争让USB3.0才刚起头,烟硝味就相当浓重。



不过,在这场战局中,最出风头的其实还是IC设计服务商智原。2009年5月的USB-IF超高速USB开发者大会,仅有智原一家参与,在Host端与Fresco连手、Device端则与旺玖合作,堪称最早将USB3.0概念化作实质收益的厂商。



固桩行动


主板厂商给足面子


不管竞争如何激烈,业者的目标都是想让USB3.0尽速登基,成为新一代高速传输的王者;第一步就是积极向host端寻求支持,力图固桩。



Windows7确定支持USB3.0,等于拿下作业软件的入场门票,然后,大家起先都以为USB-IF背后的重要推手-Intel会积极推出支持USB3.0的南桥芯片,但事实上则不然,直至2010年第一季,Intel的态度依然显得保守而暧昧。其亚太区技术营销服务事业群总监刘景慈就表示,一切尚在观察中。



不过,主板厂商可等不了那么久,华硕、技嘉...等纷纷推出支持USB3.0的主板以及扩充卡,华硕副总裁陈志雄在CES展中就说,只要业者积极投入,USB3.0大有机会迅速普及,力挺意味明显。



检视第一回合战果,虽无Intel之力,但有主板厂商的表态支持,USB3.0在Host端的固桩算是勉强过关;竞争激烈的Device端也循此趋势,推出应用产品。



《图二 USB加速向前冲》 - BigPic:553x144


USB3.0装置攻城略地的3个步骤


众家看好USB3.0,多是期待它能取代2.0无远弗届的市场渗透度。不过,速度快上10倍的代价就是开发难度倍增,无论先前有无投入USB领域,老厂商、新面孔,异口同声都喊:「物理层真的难做!」



先安内而后攘外


搞不定兼容性一切免谈


由于速度太快,无论在电气特性或讯号质量方面,掌握度均较为困难,电源管理机制也比2.0时代复杂;熟悉整体架构的研发人员是绝对关键,并且必须反复与Host端进行交叉测试,以克服USB最大的罩门-兼容性问题。



以国内最早通过USB-IF认证的祥硕来讲,是从2007年底就开始进行关键IP研发,布局久且谨慎;创惟更为了讲求绝对可靠的物理层,产品尚未上市就在内部更新了四个版本;旺玖科技副总经理马继芳也指出,目前Host端仅NEC一家出货,兼容性问题看似好解决,但日后产品五花八门,排列组合多不胜多,USB3.0想称王,就得学着2.0搞定兼容性,再一阶踏一阶攻城略地。



检视目前市面上的USB3.0应用产品,首波主打正是储存领域,各家Device端芯片商也先将施力点放在USB to SATA的储存控制芯片,脚步快一点的则延伸至网桥控制芯片,可见得USB3.0登王的第一占领目标,就是外接式储存产品。



《图三 目前市面上可见的Host端多属NEC芯片,Fresco于今年第一季随步出发。》


Step1:外接储存装置


高阶试水温 普及看价格


外接式储存产品之所以率先倒戈投向超高速传输的怀抱,实是有其内情。硬盘容量越来越大,转速越来越快,但过往USB2.0的传输速度却缓若牛步,一但有新规格发表,对消费者来说,新产品的价格若和原代差不多,为何不选择新的规格释放压抑已久的速度?「消费者能够马上感觉到速度的差异!」创惟科技营销经理彭念劬认为,在储存领域,USB3.0之快,可说是诱因满点。



最为普及的外接储存装置-大姆哥随身碟,受限于flash的线圈数与实际容量需求,开发步调较慢,CES中仅见Supertalent以及劲永(PQI)产品身影。工研院也把握3.0题材,结合业者推出USB3.0薄型记忆卡,但薄卡是否列入USB-IF规格,仍待USB-IF 的Thin Card 工作小组会议讨论;且薄卡的物理层难度更高,实际投入量产时程估为第二季末至第三季初。



外接式硬盘市况则较热络,点名全球硬盘厂商,第一大的WD、第二大的Seagate都已推出外接式硬盘产品,美商及台商各有所获。不过,以Seagate新推的产品为例,包含所有升级套件,售价高达179.99美元!此般高价简直让消费者对速度的向往瞬间降温!平心而论,在储存领域,USB3.0确有诱因让消费者掏钱买单,但以高阶产品攻下山头之后,还是要等平价产品推出,才能普及大众、归化民心。



Step2:消费性电子产品


技术上可行 整合是难题


储存领域是USB3.0称王的第一步,下一步呢?



在2.0时代称霸者,不一定能卫冕至3.0;而在3.0的储存领域拔得头筹,不代表就能得意到最后。在可见的开发进度中,集线器控制芯片、绘图控制芯片是可预测即将来到的下一步,摊开USB-IF已通过认证的产品名单,可窥见USB3.0产品将逐步填满计算机产业的诸多装置,除了主板、笔电、外接硬盘、随身碟,接下来,USB3.0产品可望挟超高速的优势,更加深入大众生活。



芯微科技营销副总裁John O’Neill表示,2010年,USB3.0的版图还仅限于计算机范围,但从2011年起,将跨入消费性电子领域。工研院资通所组长刘智远的看法也一致,他看好USB3.0薄型记忆卡在数字相机、数字摄影机等消费性电子市场的发展空间,并以3D数字相机为例,1张3D相片需要左右镜头同时摄像组成,记忆空间需求倍增,大容量配超高速恰恰好,USB3.0一定是趋势所在。



技术上,USB3.0绝对作得到;但传输接口壁垒分明,能否整合关键厂商使用相对于SD卡的「新规格」?这才是难题所在。



Step3:无线、光纤、通讯装置


远景确实美 落实待何年?


高铁前所未见的便捷,让人们开始尝试一日来回北高;USB3.0普及后,是不是能在应用层面上玩出一些新花样?



彭念劬大胆推想, USB或许可以成为屏幕影像的传输接口?无独有偶,在John O’Neill预想中,USB monitors、DTV并非不可能之事;而随着智能型手机和计算机的定位靠拢,装置与主机的角色差距愈趋模糊,手机可能也会投入USB的麾下。马继芳就说,手机要处理的信息越多,USB3.0的机会就更大。



此外,还有一些堪称梦幻的组合,诸如搭配光纤网络或无线装置,如此方便、快速的应用,听来的确要人悠然神往,不过,别忘了,USB3.0还在扩张版图的第一步,还没卖出的股票市值再高都不是真的,美好远景能否实现,还有待观察。




《图四 芯片商抢攻USB3.0市场》 - BigPic:649x552




登基以后如何治国?USB3.0最大的敌人是自己


将焦点拉回当下,USB3.0到底有没有机会顺利登基,接管USB王朝的广大版图?



答案是肯定的,因为USB2.0实在是太成功、太普遍了,USB3.0想要不登基也很难;1394早被远远抛在后头,论速度,大概只有SATA 6G可相提并论,但计算机江山一向SATA主内、USB掌外,短期间不会强碰,而可能重迭的e-SATA,在普及度及方便性来说,依然略逊一筹;坦白说,正因USB2.0的政绩实在太好,USB3.0的对手,不是别人,正是他自已,还有交棒给他的前朝父皇。



欠缺「快」的理由


创新应用是关键


看看鼠标好了。当今鼠标都使用USB接口,但里面都仍是USB1.1芯片。为什么到了3.0时代,十年前的规格还会存在?理由很简单,杀鸡,何必用牛刀?



同样的道理,我们学学苹果贾伯斯的思考模式,试想消费者的应用需求,会得到惊人的答案:「那么快干麻?」如果没办法替消费者找到「快的理由」,USB3.0速度冲得再快,消费者为何要买单?



这也是为何业界一片倒认为USB3.0应该要积极开拓创新应用的原因,不过,卡位这种事,卡得早不如卡得巧,未来怎么玩,还看大家如何化狂想为商机。目前,无论外资或台厂,老牌或新秀,都意图开拓其他领域,台厂将把握价格的竞争力,开拓更多USB3.0产品线;外商看来也是玩真的,John O’Neill表示,即使芯片价格直落,芯微也有相应的策略。




《图五 USB3.0应用产品百花开》 - BigPic:799x577




芯片价格溜滑梯


来得太快的甜蜜点还甜吗?


说到芯片价格,马继芳的脸上露出又爱又恨的表情,他说:「这就是事实,我们坦然接受」,这,恐怕也是众多投入USB3.0市场的厂商,共同的心声。



2009年,John O’Neill曾预估,当USB3.0芯片出货量达到5000万颗的水平,与2.0产品价差压到4美元以下,就是USB3.0正式登基的「甜蜜点」。当时,USB3.0的价格冲破10美元,价差达8美元,市场一片看好;然而如今已跌到3美元,整个业界的出货量却远远不及当初预想的对应数字。彭念劬也坦言,USB2.0芯片毛利太低,原先期待3.0能够提高获利率,但下跌幅度真的超过预期。



对照USB2.0取代1.1的过程,当USB2.0与1.1的价差降到一定的幅度内,消费者认为「多一点点钱,就能取得较好的规格」,加以2.0向下兼容的特性,遂正式取代了USB1.1,成就了王朝大业。如今业者急于让USB3.0循此模式取代USB2.0,跌价的时间被超量压缩,有人预估,再过一季,价格将下杀逼近底限只剩下1美元。对此,富士通微电子营销副理路标则说,这样的浮动是必经的过程,但市场机制最终将主导价格落在合理的范围内。



当然,价格下跌有助于产品普及化,针对价格的更动,John O’Neill与马继芳修正原本的估计,认为两者价差必须缩至10%内,USB3.0才能够全面取代2.0的市场地位。只不过,来的太快的甜蜜点,还甜吗?狼狈登基的王者,霸气还在吗?



关键思索-


USB3.0要做怎样的王者?


有人说,Intel未表态的一天,USB3.0就无法获得关键性的突破;此话只对了一半,Intel的确掌握了关键,但当USB3.0装置几乎是以「无视」的态度浮出水面,竞争对手AMD等积极接触相关业者,这位老大哥难道真能继续高姿态地置身事外?



《图六 Intel推展USB3.0的脚步不甚积极,可能制造芯片组厂商乘虚而入的机会。》


况且,USB-IF的重要成员也包含了Intel,而HOST端独大的NEC亦与Intel相当友好,他不可能观望太久,甚至,第三季后就会表态。也就是说,Intel只能左右登基时间的早晚,不能决定王位的继承人是谁,因为,USB2.0的接班人,至今只有USB3.0一位候选者。



有个富爸爸,USB3.0的登基当然胜券在握,市场反应的确不错,较早出货的富士通微电子,2009年预期的每月100万颗销量目标,也已顺利达成。In-Stat的研究报告指出,从2009至2012年,USB 3.0市场的年复合成长率将超过100%,到2012年将达到超过5亿个装置的出货量。



只是,创造出的价值是削价的红海竞争,或是转驶创新应用的蓝海?这个问题,对业者和消费者来说,同样重要。未来的科技生活能不能有突破性的进展?芯片商能否不再杀价求生?就看USB3.0选择当一个什么样的王者了。



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