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Thunderbolt真能发出轰雷巨响?
高速传输百川汇流

【作者: 江之川】2011年08月09日 星期二

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旧的科技或技术终有一天走入历史的速度,快到令人来不及感叹。终究,人们是期待新技术的。数位显示器更为普及化后,再加上智慧手机、电子书等数位产品广受欢迎,高速的电脑传输介面技术势必然相应出现,以将多种外部设备连接起来。果然,有一个新的介面技术正在汇聚能量,那就是「Thundebolt」介面。中文意思为「雷电」的Thunderbolt,是否能如名字本身一样在市场上发出轰雷,现在还不明朗,不过它的背后有坚强的技术开发团队,以及具有支撑的市场环境,相当值得期待。


跃入光介面时代

Thunderbolt是英特尔于2009年IDF上介绍过的Light Peak(刚发表的代号名称),经过两年的布建,今年二月更名并正式发表。简单说,只要一条线,就能以10Gbps的高速传输数据或HD影像,这样到底有多吸引人?传送一部HD电影只需等30秒,如何?


1999年电脑从VGA改成数位介面DVI,2002年电视从类比端子改换成数位介面HDMI。不过要分用两种介面实在不便,2005年出现PC和电视能统一受用的数位视讯介面「DisplayPort」,导致DVI和HDMI互相靠拢。以现在的局面看来,有关消费性电子的传输介面仍是HDMI的天下,DisplayPort的普遍性还尚待考验。然而希望数据和影像传输只用一条线的期待似乎没有被遗忘,但需要更强而有力的新介面技术,Thunderbolt也许可以做到,理由有二。第一,它支援多种传输协议;第二,它朝向以光纤传输。


开发者英特尔似乎并不走过去的路子,它并不大张旗鼓的结交伙伴组织新阵营或搞标准认证,这样低调的作风反而令人产生猜测。看看苹果电脑公司在今年二月率先推出配备Thunderbolt介面的MacBook Pro,可以看出些许端倪。Thunderbolt介面同时支援双协议:负责数据传送的通道「PCI Express」,以及负责连接显示器的影像传输通道「DisplayPort」;前者可接受包括Ethernet、IEEE1394、SATA等多种数据传输协议,后者可转换成HDMI、 DVI、VGA,还具备高画素影像的传输能力。也就是说,Thunerbolt除了可连接个人电脑周边,而且还能与DVI和HDMI等介面的产品连接。 Thunderbolt企图想达到的,就是集所有介面之大成。


另一方面,「高速」也同样重要。 Thunderbolt采用光传输技术,这一点倒是相当有意思,要求传输速度快当然是选光纤,不过光纤的成本比铜缆线高是众所皆知。然而在一种情况下,铜缆线的成本优势可能消失,就是当传输量大到一个程度时,要达到同样高速传输的铜缆线必须更精炼,此时所用的铜缆线成本就会变贵。也许这就是英特尔决定以光传输介面为未来蓝图的理由之一。


苹果、Sony热情参与

采用光传输是英特尔盘算很久的事。本来在英特尔在制定USB 3.0规格时就希望导入光传输介面,可惜不受到其他USB-IF成员的支持,因此转而自行研发出Thunderbolt,由此可见英特尔希望加速步入光传输介面的时代。英特尔在今年的IDF上宣布2012年将推出的新处理器Ivy Bridge,可同时支援USB3.0及Thunderbolt,然而对手AMD早一步推出可支援USB3.0的晶片组A75及A70M,让对手超前进度对英特尔来说极罕见,而且其对支援USB 3.0的晶片组在USB 3.0在市场上出现三年多才出现,感觉起来英特尔似乎是想给Thunderbolt多点时间和机会。


有人对于英特尔究竟在想什么感到不解也不满;在USB3.0就要积极投入市场怀抱时,为什么会跑出Thunderbolt来搅乱一池春水?英特尔本身对此的回应态度谨慎,表示无意要以Thunderbolt取代USB3.0,期待两种技术可以互补。相较于英特尔的低调谨慎,苹果电脑对这项光传输介面的欢迎态度,倒让人觉得Thunderbolt未来潜力值得期待。


众所周知,苹果电脑除了在设计讲求高度精简,他们对规格的自主决定权也非常执着,一旦决定采用或不采用,都会造成巨大的影响。不过看来苹果电脑对Thunderbolt是寄予厚望,采用这项高速光传输介面,一方面让产品设计变得更为精简,另一方面,因为这项介面技术门槛很高,采用后能​​让产品产生差异化,可甩开其他对手的纠缠。另外一家大厂Sony对这项技术的热情也引发注意,七月开始在欧洲上市支援基于Light Peak光传输技术的笔电。事实上Sony一直在研究开发各种家电和游戏机等设备内部介面用、以及设备与设备之间的光布线技术,对于光学元件的设计和布线技术,早有深厚的研究基础,这大概也是Sony能很快推出支援光传输介面笔记型电脑的一个原因。


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