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小晶片大事記:imec創辦40周年回顧
imec總裁暨執行長Luc Van den hove談微晶片開發歷程

【作者: imec】   2024年07月02日 星期二

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1984年1月,義大利自行車手Francesco Moser創下當時的世界一小時單車紀錄;美國雷根總統正式宣布競選連任;蘋果史上第一台Mac上市。同一時間,比利時正在緊鑼密鼓的籌備一件重大活動,於1月16日正式成立比利時微電子研究中心(imec)。


成立之初,imec雇用了70名人員。當時幾乎沒人想到imec會在接下來的40年發展為廣納全球5500名雇員的研究泰斗。最初由比利時天主教魯汶大學(KU Leuven)前瞻研究團隊所發起的先導研究,在歷經40年後,成為世界領先的微晶片技術研發中心。


回顧imec的40年歷程,不免要談到imec的創立推手與首任執行長Roger Van Overstraeten在任期間以願景為導向的領導。


創始先驅: Roger Van Overstraeten

畢業於史丹佛大學,他本可投身矽谷,追求錢景看好的事業。但他沒有,而是特意選擇回到比利時法蘭德斯,在此與比利時天主教魯汶大學(KU Leuven)的專家團隊開始了新一代半導體的研發之路。當時,半導體技術還在萌芽階段,尚未獲得重視,反觀今日,日常生活的各個面向幾乎都能見其蹤影—半導體是鞏固電子產品基礎的根本,舉凡智慧型手機、電腦、電視及相機皆然。


我還記得imec創建的那天,感覺恍若昨日。我們都知道這會是與眾不同的開端,也都很熱切想要參與其中!

Roger從最初就表明野心,從不曾動搖:為微晶片技術建立絕無僅有的專門研究機構。這個大膽的願景激起了眾人的熱情,成功擄獲有志之士—熱血點燃的火花持續到21世紀。


這自然引起了一些質疑及異議。有人懷疑像是法蘭德斯這樣不大不小的地區怎有辦法領先開創這樣的事業。有好一段時間確實為了投資成本而擔憂。儘管如此,Roger仍然堅持不懈。1983年底,他成功獲得認可:「+校際微電子中心(Interuniversity Micro-Electronics Center,簡稱imec)」準備正式成立。


身為Roger Van Overstraeten團隊中的一名年輕博士生,我還記得那天的情景,還有當時的難掩興奮之情,一切恍若昨日。我們都知道這會是與眾不同的開端,也都很熱切想要參與其中!


這就是Roger Van Overstraeten當年運用對科技創新的精準眼光與堅定不移的決心而成功為imec奠定基礎的情景。40年後,這些特質仍然深刻在我們的基因裡。


引人入勝的40年歷程

過去40年的光陰有如搭乘一趟刺激人心的雲霄飛車,全程跌宕起伏,在在反映了首任執行長Roger Van Overstraeten在imec創立初期的雄心壯志,同時也代表imec在逐漸壯大時所面臨的重重挑戰。


其中一項挑戰就是為了推動業界開發更高效微型的晶片而必須時時跟進最先進的設備及設施。這也促使imec累積了為數無雙的實驗室、無塵室與先進的(原型)設備,這也是整個生態系用來加速研發的基礎。



圖一 : 有兩項決策對imec的技術發展產生特別的影響,分別是投資12吋晶圓無塵室以及推出(極紫外光)微影技術研究計畫。圖為 imec與ASML共建High-NA EUV實驗室。(source:imec)
圖一 : 有兩項決策對imec的技術發展產生特別的影響,分別是投資12吋晶圓無塵室以及推出(極紫外光)微影技術研究計畫。圖為 imec與ASML共建High-NA EUV實驗室。(source:imec)

要吸引各界夥伴(從材料及元件供應商,到晶片及終端產品製造商)來共創生態系牽涉了錯綜複雜的情況。舉例來說,由於我們的研究計畫本就複雜棘手,所以我們必須開發一套獨一無二的同業競爭前(pre-competitive)合作模式。這套架構能夠保障資源(例如設備、研究人員與智慧財產)在包含imec等的所有夥伴之間共享,以分散風險和成本。可以說,這是開放式創新(open innovation)的雛形。


這些年來,考量晶片產業高速發展,加上晶片不斷微縮所面臨的挑戰,我們不得不在這兩者之間做出艱難的決定。


有兩項決策對imec的技術發展產生特別的影響,分別是投資12吋晶圓無塵室以及推出(極紫外光)微影技術研究計畫。與此同時,我們獨特的合作框架也成功促成業界的重要夥伴多次進行得來不易的協商。


每一次都是顛覆整個產業的大膽創舉,也為imec的未來發展立下重要的里程碑。儘管如此,這一切努力也換來豐厚的收穫。因為付出這些努力,我們得以不斷推進極限,並與像是艾司摩爾(ASML)、英特爾(Intel)、三星(Samsung)等國際龍頭強化合作,進而實現首任執行長Roger Van Overstraeten的願景。


多樣性、多元文化、熱情及承諾


圖二 : imec總裁暨執行長Luc Van den hove。(source:imec)
圖二 : imec總裁暨執行長Luc Van den hove。(source:imec)

我常被問到imec成功的關鍵為何。就像我剛剛提到,及時在彙整資訊之後做出決策是根本。但不僅於此。


多樣性與多元文化的精神是imec的獨特之處。我們的成員來自不同的背景和文化,這不僅有利於發揮想像力,也塑造了imec的協商與合作模式。為了成功推行大型的國際研究計畫,了解與尊重不同文化至關重要。身在imec,多樣性不只是空想,而是我們自我的一部分。


但還有一點我認為特別卓越不凡,那就是我們特有的熱情及承諾—從我們最初新進的成員就能看見這些特質,至今也能在年輕一代的後輩體現,他們每天都把最好的一面奉獻給imec。他們為imec的成功做出奉獻,每次互動及代表imec出席世界各地的會議,都能看出他們引以為傲。如此振奮人心!


換個說法,回顧imec在這40年來的晶片開發歷程,著實讓我感到與有榮焉。我們之所以能有今日的成就,不只是首任執行長Roger Van Overstraeten及其接班人—包含我及上任執行長Gilbert Declerck所做出的努力。我們的成功源自imec全體社群日以繼夜的共同努力。這為接下來40年的輝煌未來掀開了序幕。展望未來,我們的目標是至少穩固在晶片研究領域的關鍵地位,並追求用來改善人們生活的突破式創新。


關於imec的小知識


‧ 總部: 比利時魯汶


‧ 員工人數:約4,000人


‧ 官方創立日期: 1984年1月16日


‧ 成立宗旨:驅動微晶片縮小尺寸、擴大效能、增強能源效率。


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