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Thunderbolt真能發出轟雷巨響?
高速傳輸百川匯流

【作者: 江之川】   2011年08月09日 星期二

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舊的科技或技術終有一天走入歷史的速度,快到令人來不及感嘆。終究,人們是期待新技術的。數位顯示器更為普及化後,再加上智慧手機、電子書等數位產品廣受歡迎,高速的電腦傳輸介面技術勢必然相應出現,以將多種外部設備連接起來。果然,有一個新的介面技術正在匯聚能量,那就是「Thundebolt」介面。中文意思為「雷電」的Thunderbolt,是否能如名字本身一樣在市場上發出轟雷,現在還不明朗,不過它的背後有堅強的技術開發團隊,以及具有支撐的市場環境,相當值得期待。


躍入光介面時代

Thunderbolt是英特爾於2009年IDF上介紹過的Light Peak(剛發表的代號名稱),經過兩年的佈建,今年二月更名並正式發表。簡單說,只要一條線,就能以10Gbps的高速傳輸數據或HD影像,這樣到底有多吸引人?傳送一部HD電影只需等30秒,如何?


1999年電腦從VGA改成數位介面DVI,2002年電視從類比端子改換成數位介面HDMI。不過要分用兩種介面實在不便,2005年出現PC和電視能統一受用的數位視訊介面「DisplayPort」,導致DVI和HDMI互相靠攏。以現在的局面看來,有關消費性電子的傳輸介面仍是HDMI的天下,DisplayPort的普遍性還尚待考驗。然而希望數據和影像傳輸只用一條線的期待似乎沒有被遺忘,但需要更強而有力的新介面技術,Thunderbolt也許可以做到,理由有二。第一,它支援多種傳輸協議;第二,它朝向以光纖傳輸。


開發者英特爾似乎並不走過去的路子,它並不大張旗鼓的結交夥伴組織新陣營或搞標準認證,這樣低調的作風反而令人產生猜測。看看蘋果電腦公司在今年二月率先推出配備Thunderbolt介面的MacBook Pro,可以看出些許端倪。Thunderbolt介面同時支援雙協議:負責數據傳送的通道「PCI Express」,以及負責連接顯示器的影像傳輸通道「DisplayPort」;前者可接受包括Ethernet、IEEE1394、SATA等多種數據傳輸協議,後者可轉換成HDMI、DVI、VGA,還具備高畫素影像的傳輸能力。也就是說,Thunerbolt除了可連接個人電腦周邊,而且還能與DVI和HDMI等介面的產品連接。Thunderbolt企圖想達到的,就是集所有介面之大成。


另一方面,「高速」也同樣重要。Thunderbolt採用光傳輸技術,這一點倒是相當有意思,要求傳輸速度快當然是選光纖,不過光纖的成本比銅纜線高是眾所皆知。然而在一種情況下,銅纜線的成本優勢可能消失,就是當傳輸量大到一個程度時,要達到同樣高速傳輸的銅纜線必須更精鍊,此時所用的銅纜線成本就會變貴。也許這就是英特爾決定以光傳輸介面為未來藍圖的理由之一。


蘋果、Sony熱情參與

採用光傳輸是英特爾盤算很久的事。本來在英特爾在制定USB 3.0規格時就希望導入光傳輸介面,可惜不受到其他USB-IF成員的支持,因此轉而自行研發出Thunderbolt,由此可見英特爾希望加速步入光傳輸介面的時代。英特爾在今年的IDF上宣布2012年將推出的新處理器Ivy Bridge,可同時支援USB3.0及Thunderbolt,然而對手AMD早一步推出可支援USB3.0的晶片組A75及A70M,讓對手超前進度對英特爾來說極罕見,而且其對支援USB 3.0的晶片組在USB 3.0在市場上出現三年多才出現,感覺起來英特爾似乎是想給Thunderbolt多點時間和機會。


有人對於英特爾究竟在想什麼感到不解也不滿;在USB3.0就要積極投入市場懷抱時,為什麼會跑出Thunderbolt來攪亂一池春水?英特爾本身對此的回應態度謹慎,表示無意要以Thunderbolt取代USB3.0,期待兩種技術可以互補。相較於英特爾的低調謹慎,蘋果電腦對這項光傳輸介面的歡迎態度,倒讓人覺得Thunderbolt未來潛力值得期待。


眾所周知,蘋果電腦除了在設計講求高度精簡,他們對規格的自主決定權也非常執著,一旦決定採用或不採用,都會造成巨大的影響。不過看來蘋果電腦對Thunderbolt是寄予厚望,採用這項高速光傳輸介面,一方面讓產品設計變得更為精簡,另一方面,因為這項介面技術門檻很高,採用後能讓產品產生差異化,可甩開其他對手的糾纏。另外一家大廠Sony對這項技術的熱情也引發注意,七月開始在歐洲上市支援基於Light Peak光傳輸技術的筆電。事實上Sony一直在研究開發各種家電和遊戲機等設備內部介面用、以及設備與設備之間的光佈線技術,對於光學元件的設計和佈線技術,早有深厚的研究基礎,這大概也是Sony能很快推出支援光傳輸介面筆記型電腦的一個原因。


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