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微软自主开发平板终端 突显硬体重要性
Surface、iPad正面交锋

【作者: 江之川】2012年12月07日 星期五

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Microsoft公司,在智慧手机与平板终端上,始终处于苦苦追击的状态,跑在前面的苹果电脑和Google,其iOS和Android,把整条战线一路从智慧手机一路较劲到平板;苹果高喊迈入后PC时代,似乎是要众人逐渐忘记PC、大步迈入科技新世纪。而对此,微软怎么想?


苹果电脑凭借着iPad开发出庞大的平板电脑商机,引领出另一波科技潮流,第一代iPad推出,在短短一年左右就达到100亿美元销售额,如今整个平板市场,苹果拿下六成以上。


今年六月份开始,可以看到众多厂商推出自主开发的平板电脑机型,最引人注目的当然首推微软,一口气推出两款自有品牌(表1)?Surface?──?Surface for Windows RT?(ARM架构),以及?Surface for Windows 8 Pro?(x86架构);紧接着,Google也发表并开卖了自有品牌的平板终端?Nexus 7?。


微软对苹果在平板终端上名利双收,多少感到不是滋味,原因在于平板概念原本在十年前是由比尔盖兹提出的,虽然也曾经试作过,但是品质和效能并不好,加上当年平板电脑的规格跟笔记型电脑没有太大差异,因此市场买气低迷。


现在的平板因为iPad出现了新的面貌,触控萤幕的操作方式、以及有大量可下载的应用软体所带来的高度使用乐趣,不仅重新复活过来,而且还威胁到个人电脑的市场,在笔记电脑换购低迷之际,让使用者有新选择。苹果积极以平板主导进入后PC时代,微软只能跟着加入战局,解决在个人电脑作业系统成长出货量的迟缓。


微软:平板是PC+时代

虽然也投身其中,微软看待平板跟苹果看待平板,观点相当不同。微软的营运执行长Kevin Turner在七月的全球微软伙伴大会上指出:苹果错了!平板是?PC+的时代?──他的意思就是:平板是PC的延伸产品。而苹果方面,则是努力要厘清PC和平板的不同、直称平板视为后PC时代的产物。



图一
图一

从两款Surface机型的设计上看来,确实也印证了微软的主张。 Surface跟iPad相比,萤幕尺寸较大、而且准备了可吸附键盘的外壳,镁合金材质的外科,透过磁力可吸附在外壳上键盘,被视为一个可能在市场上取胜的关键,因为以键盘进行输入仍然迎合商务人士的需求。微软的平板并没有抛弃键盘,甚至仍主张滑鼠、键盘、手写笔等,不仅不是障碍,跟触控一起搭配使用,更能毫无障碍地穿梭于PC和平板两个世界。


在智慧手机上,微软打的算盘是更进一步利用作业软体Windows这个资产,以对抗正当红的iOS和Android。跟以前按照产品分别作业系统核心,如Windows NT、CE等,之前推出的Windows Phone 7核心跟Windows CE相同,但秋天就要推出的Window Phone 8,将采用与Windows 8采用相同的核心,也就是NT核心。


好处是,两者将拥有共同的网路、安全系统、媒体与网页浏览技术、以及互通的档案系统。这样一来可以实现统一的开发平台,PC、平板和手机间的应用程式,可以经过简单修改就可以跨平台使用。


台湾ODM企业的身影

微软能直接投入生产硬体终端产品Surface,台湾的ODM企业在背后的支持功不可没,而像这样──以自有的服务,搭配台湾ODM企业的设计生产协助──的时代,已经变得更加明确。


包括像以提供网路书店服务著名的Amazon,原来并没有硬体的设计制造能力,电子书Kindle Fire就是由广达代工;最大的社群网站脸书Facebook,也在打算推出脸书手机而找上台湾的HTC。这次微软的Surface,也有台湾OEM厂商和硕在背后的支持。


最后我们回来检视微软在自有品牌的投入和诸多业务上的调整,能有多少胜算和回报,恐怕当中还有令人忧心之处。首先,跟苹果总是一意孤行地主导软硬体和内容服务的模式不同,以软体为核心服务的微软多年来仰赖许多ODM/OEM厂商的关系,彼此分工明确,然而现今的iPad能在市场上大放异彩,至少证明了一件事:就是软体和硬体一起开发设计是有好处的。微软跟着一样推自有品牌,等于也要冒着跟客户竞争的风险。


其次,就是利润能有多少。打打算盘,这一点也不免有些担忧。因为iPad已经拥有一个明显的经济规模,要跟它竞争的确很辛苦。加上Surface RT版本内建Office软体,对商务人士而言是好消息,但是授权金成本高,让初期产品的整体价格竞争力减弱。新一代iPad的成本具平均估算在三百美金左右(16G+WiFi),但Surface RT得话包含OS授权利金就要四百美元以上。


跟微软一样差不多时间推出自制的平板终端的还有Google,?Nexus 7?是一个比较规格上比较轻巧的产品(表1),定位上似乎比较接近Kindle Fire。如果说微软也开发硬体是为了要保住Windows OS的占有率,那么Google就是要保住搜寻服务的占有率了。


传言苹果可能在iPhone或iPad上排除Google,而苹果跟合作对象说bye bye并不是没发生过(如Flash)。从微软到Google的例子看来,软体或网路功能做得​​再好,也不能忽视接取软体和网路的硬体;而从这一点看来,硬体的重要性,让拥有丰厚代工技术和经验的台湾ODM厂商,有了绝佳的生意机会。


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